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Los ríos de Alaska se están volviendo ácidos como el vinagre a medida que el metal tóxico se escapa del permafrost derretido

Los ríos de Alaska se están volviendo ácidos como el vinagre a medida que el metal tóxico se escapa del permafrost derretido

Docenas de ríos de Alaska se han vuelto de color naranja brillante en los últimos años porque el derretimiento del permafrost ha liberado altos niveles de metales tóxicos en las vías fluviales, revela un nuevo estudio preocupante. La colorida contaminación, que puede verse desde el espacio, es una potencial pesadilla ecológica y es probable que empeore aún más en los próximos años, dicen los investigadores.

En el nuevo estudio, que se publicó el 20 de mayo en la revista Communications Earth & Environment , los investigadores identificaron al menos 75 ríos y arroyos de color naranja en un área del tamaño de Texas en la cordillera Brooks de Alaska. La mayoría de las vías fluviales afectadas fueron detectadas inicialmente mediante helicópteros que inspeccionaban la zona.

“Cuanto más volábamos, comenzamos a notar más y más ríos y arroyos de color naranja”, dijo en un comunicado el autor principal del estudio, Jon O’Donnell , ecólogo de la Red de Monitoreo e Inventario del Ártico del Servicio de Parques Nacionales . “Hay ciertos sitios que parecen casi un jugo de naranja con leche”. 

Los análisis químicos de los ríos oxidados revelaron altos niveles de zinc, níquel, cobre y cadmio, así como de hierro, que es en gran parte responsable del tono anaranjado de los cursos de agua. Los investigadores también descubrieron que los cursos de agua contaminados eran inusualmente ácidos: algunos de los arroyos más pequeños tenían un pH tan bajo como 2,3, que es aproximadamente lo mismo que el jugo de limón o el vinagre, según el Servicio Geológico de EE. UU .  

Un río de color naranja brillante que fluye junto a un río azul

La alta concentración de metales y la acidez del agua pueden estar relacionadas con el derretimiento del permafrost, una capa permanentemente congelada de la superficie de la Tierra que cubre grandes extensiones del Ártico. A medida que el suelo congelado se derrite gracias al cambio climático provocado por el hombre , los minerales previamente sellados quedan expuestos a la lluvia por primera vez en miles de años, lo que permite que los metales se disuelvan de las rocas y entren en los arroyos circundantes, que alimentan los ríos más grandes.  

No sólo los hábitats afectados se transforman visualmente, sino que las altas concentraciones de minerales también son altamente tóxicas para la mayoría de la vida acuática. Los investigadores están particularmente preocupados por lo que el agua tóxica del deshielo podría estar afectando a los peces en desove, lo que podría tener importantes efectos en cadena en las pesquerías estadounidenses.