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DARPA es la La Agencia de Proyectos de Investigación Avanzados de Defensa de los Estados Unidos, tiene una famosa reputación en la creación y desarrollo de proyectos sumamente revolucionarios y futuristas. Animales robot, Avatars, Tanques Voladores, Micro Bombas y hasta Cyborgs son algunos de los proyectos que como ya sabemos parecen sacados de ciencia ficción.

1. WildCat y BigDog: Gato Salvaje y Perro Grande, son robots de cuatro patas, sin cabeza, diseñados para caminar, correr y llevar cargas pesadas a través de terrenos peligrosos. También, sirven para desplegar tropas así como el Caballo de Troya. La DARPA contrató a la empresa Boston Dynamics para desarrollar estos robots con fines exclusivamente militares.  BigDog fue creado en 2005 y mide 91 cm  de largo, y 76 cm de alto. El robot, que tiene aproximadamente el tamaño de una pequeña mula, es capaz de transportar 181 kg de carga y puede moverse por terrenos difíciles, gracias a que es capaz inclinarse hasta 35 grados.

WildCat, por su parte,  es más rápido y más ágil. Este robot puede alcanzar hasta 25 km/h en superficies planas.  Su diseño es parte de un proyecto de robots que pueden ayudar a los soldados en una variedad de misiones terrestres.

2. Avatar: A veces la vida imita al cine. Este es el caso de un proyecto de DARPA para el desarrollo de interfaces que le permitan a los soldados controlar y asociarse con máquinas bípedas semi-autónomas  que actúen como sustituto del soldados. Esta idea la vimos en la pantalla grande en el 2009 con la cinta de James Cameron, Avatar. DARPA asignó unos $7 millones de dólares para crear su propia versión de “Avatar”.
3. Excalibur: Para reducir la cantidad de “daños colaterales” en las zonas de guerra, particularmente cuando las batallas se llevan a cabo en entornos urbanos, DARPA está desarrollando eficientes y pequeñas armas láser. Estas armas láser serán 10 veces más ligeras que los sistemas láser de alta potencia actuales. Asimismo, los láser para aviones se pueden utilizar para las comunicarse y auto protegerse en el aire.

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4. Proyecto Halcón: En 2003, fue anunciado este proyecto en conjunto con la Fuerza Aérea de Estados Unidos que busca crear un vehículo hipersónico, no tripulado y reutilizable. El primer prototipo (HTV-2) fue probado por primera vez en abril de 2010 y posteriormente, en agosto de 2011.

El ultrarrápido drone voló a una velocidad hipersónica 20 veces mayor a la velocidad del sonido; es decir, 22 veces más rápido que los aviones comerciales. Durante el vuelo, las temperaturas superficiales en el vehículo alcanzaron casi 2000º Celsius, esto es una temperatura mayor a la de un horno de fusión de acero. En ambos vuelos de prueba se perdió contacto con los artefactos, por lo que en julio de 2013 DARPA confirmó que haría una pausa en la investigación hasta tener un mejor en entendimiento de vuelo hipersónico.

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5. Transformer: ¿Un tanque volador? Sí, esta es la idea central de este proyecto de la DARPA. El vehículo para cuatro personas podrá conducirse de forma normal, pero además podrá alzarse por los aires para evitar obstrucciones u otras amenazas. El tanque está siendo diseñado para despegar y aterrizar desde una posición vertical, como un helicóptero, y será capaz de volar hasta 250 millas náuticas (463,000) con un solo tanque de combustible. Con el tiempo, estos vehículos podrán utilizarse en las huelgas, los allanamientos, las operaciones de contrainsurgencia, misiones de abastecimiento y ayuda médica.

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6. Atlas: Este proyecto fue revelado públicamente el 11 de julio de 2013. Atlas es un robot humanoide que mide 1.80 m de altura y está diseñado para ayudar con una gama de servicios de emergencia, incluidas las operaciones de búsqueda y rescate. De acuerdo con los encargados del Departamento de Defensa de los Estados Unidos, el robot tiene planes de ser usado en situaciones de combate. Atlas, también fue desarrollado por Boston Dynamics y se basó en algunas de las creaciones anteriores de la compañía. Tal vez de aquí se basaron los guionistas para el personaje de Atom en Gigantes de Acero.

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7. Chip de navegación: Los avances en la tecnología GPS han revolucionado la navegación, pero ¿qué pasa con las zonas donde aún no existe  esta herramienta o donde las señales son interrumpidas? Para ayudar a los soldados a saber dónde están, los investigadores de la DARPA están desarrollando un pequeñísimo chip de navegación. El llamado TIMU (Unidad de tiempo y medición inercial ) incorpora tres giroscopios, tres acelerómetros y un reloj de alta precisión en un sistema miniaturizado que puede proporcionar información precisa para la navegación, incluyendo la orientación, la aceleración y el tiempo. Funcionarios de DARPA han dicho que estos chips no reemplazarán al GPS, sino que están diseñados para trabajar cuando el GPS no está disponible o no funciona.

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8.  X-37 Este avión espacial reutilizable comenzó como un proyecto de la NASA en 1999, pero en 2004, fue reasignado a la DARPA. Dos años después, el proyecto terminó en manos de la la Fuerza Aérea Estadounidense. El vehículo de prueba X-37 no tripulado se asemeja a una versión en miniatura de un cohete espacial. Éste ha dado vueltas por la órbita y regresado a la Tierra aterrizando como un avión espacial. En abril de 2010, el X-37 tuvo su primera misión.

La DARPA informó que busca que el X-37 ayude a llevar combustible a los satélites o realizar reparaciones espaciales mediante el uso de un brazo robótico. Sin embargo, se especuló que el vehículo podría usar con fines militares. En 2010, un funcionario de alto rango de la Fuerza Aérea involucrado en el proyecto desmintió los rumores y subrayó que el propósito principal del X-37 es poner a prueba la tecnología espacial.

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9. Interfaces cerebro-máquina: ¿Te imaginas que tu cerebro pudiera comunicarse con un dispositivo externo? Pues los diseñadores de DARPA lo han hecho. Actualmente, investigan posibles vías de comunicación entre el cerebro humano y las máquinas para construir, ayudar, aumentar o reparar las funciones cognitivas o motoras-sensoriales de los humanos. La investigación sobre las llamadas <> comenzaron desde la década de los 1970.

El trabajo de los investigadores se centra en las neuroprótesis, cuyo objetivo es devolver la vista dañada, el oído y el movimiento. Uno de los proyectos es Proto2, una prótesis de brazo que se controla mediante el pensamiento y consta de una mano hábil y dedos que pueden realizar 25 movimientos articulares. Lo cual recuerda un poco a Will Smith en Yo, Robot, ¿no creen?

10. Bombas microescala: Investigadores financiados por la DARPA crearon el sistema de bomba de vacío más pequeño del mundo, el cual puede ser utilizado para cualquier electrónico o sensores de vacío.

En 2008, el programa Micro Bombas de Vacío “CSVMP” se propuso desarrollar la mayor cantidad de bombas energéticamente eficientes jamás creadas. Las bombas de vacío podrían ser utilizadas para construir sensores químicos microscópicos, tales como analizadores de gases ultra-sensibles que detecten los ataques químicos o biológicos, o para el diseño de nuevos sensores o instrumentos para la micro-drones.

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